Un mundo potencialmente habitable, denominado Ross 128 b, ha sido descubierto a solo 11 años luz de distancia

Es aproximadamente del tamaño de la Tierra y orbita su estrella madre una vez cada 9.9 días. Los astrónomos calculan que su temperatura superficial podría estar entre -60 ° y 20 °, por lo que es templada y posiblemente capaz de soportar océanos y vida.

Este exo planeta fue encontrado por un equipo de astrónomos europeos y sudamericanos dirigidos por Xavier Bonfils (Instituto de Planificación y Astrofísica de Grenoble, Francia) que utilizaban el instrumento de búsqueda de planetas líder mundial del Observatorio Austral Europeo, HARPS. Informaron el descubrimiento en astronomía y astrofísica. Harps identifica a los planetas por la forma en que su gravedad fuerza a sus estrellas madre a tambalearse. Muestra que Ross 128 b es más masivo que la Tierra, con al menos 1,35 veces el volumen de nuestro planeta. Entonces, el planeta tendría una fuerza de gravedad más fuerte en su superficie. Ross 128 b está 20 veces más cerca de su estrella que la Tierra frente al sol, por lo que su año dura solo 9.9 días. Sin embargo, no se quema porque la estrella es una enana roja, que es más débil que el sol.

"Exo planetas"

Ross 128 b no es el mundo terrestre más parecido a nosotros. Esa distinción va para Proxima Centauri b, que fue descubierta en 2016, y está a solo 4.24 años luz de distancia. Aunque Ross 128b es notablemente similar en tamaño y órbita a Proxima Centauri b, puede tener una clara ventaja en lo que respecta a la habitabilidad potencial. Al igual que muchas estrellas enanas rojas, Proxima Centuari es una estrella activa, atormentada por gigantescas erupciones estelares. Estos emiten torrentes de rayos ultravioleta y rayos X mortales que podrían esterilizar al planeta cercano. Por el contrario, Ross 128 es una enana roja en reposo que no está sujeta a tales arrebatos feroces. La posibilidad de analizar estos mundos más vendrá cuando el Observatorio Europeo Austral abra el Telescopio Europeo Extremadamente Grande (E-ELT) en 2024. E-ELT tendrá un espejo de casi 40 metros de ancho, aproximadamente cuatro veces más grande que cualquier espejo telescópico actual. Aunque basado en tierra, el gran espejo y alguna tecnología inteligente para corregir la distorsión de la imagen introducida por la atmósfera, proporcionará imágenes que son 16 veces más nítidas que el Telescopio Espacial Hubble. Permitirá a los astrónomos recoger la luz de Ross 128 b y analizarla en busca de gases biológicos como el oxígeno. En la Tierra, el oxígeno se ha acumulado en nuestra atmósfera porque las cianobacterias desarrollaron metabolismos basados ​​en la fotosíntesis. Tales bacterias emiten oxígeno como un producto de desecho y esto arroja nuestra atmósfera fuera del “equilibrio químico”.

Encontrar oxígeno en la atmósfera de Ross 128 b, o cualquier otro planeta cercano, sería un fuerte indicador de que tal vez el mundo no era solo habitable, sino que albergaba vida extraterrestre. Esto no tiene por qué ser criaturas inteligentes o incluso animales, podría ser una hierba de estanque alienígena, pero sería la vida de todos modos. En el período previo a la inauguración del E-ELT, los astrónomos de todo el mundo compiten entre sí para encontrar mundos del tamaño de la Tierra alrededor de las estrellas más cercanas. Estos se convertirán en los objetivos del E-ELT y otros telescopios de gran tamaño que los astrónomos están diseñando. Sin embargo, los astrónomos tendrán que encontrar algo realmente inesperado para superar a Ross 128 b y Proxima Centauri b. Juntos son los principales objetivos en la búsqueda de vida más allá de la Tierra.

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