La misión New Horizons de la NASA,  descubrió que Plutón tiene montañas imponentes pero de hielo.

Plutón tiene vastas llanuras de nitrógeno congelado y otros materiales exóticos; y cielos azules proporcionados por una atmósfera tenue que no contiene oxígeno apreciable. Y ahora, un nuevo estudio revela otro paralelo extraño: Plutón tiene un extenso sistema de dunas, pero los granos que forman los montículos arrastrados por el viento ciertamente no son arena.

El nuevo descubrimiento “nos muestra que la atmósfera y la superficie de Plutón están interactuando de manera que geológicamente / geomorfológicamente altera la superficie”, dijo el autor principal del estudio, Matt Telfer, profesor de geografía física en la Universidad de Plymouth en Inglaterra. “Eso es emocionante no solo porque muestra (una vez más) el dinamismo de estos mundos lejanos, pequeños, fríos y oscuros, sino también por sus inferencias para los cuerpos muy tempranos del sistema solar”, dijo Telfer a Space.com por correo electrónico.

Donde las montañas se encuentran con la llanura Telfer y sus colegas analizaron las imágenes capturadas por New Horizons durante su épico sobrevuelo. Notaron un complejo de crestas dentro del Sputnik Planitia, una llanura de hielo de nitrógeno de 620 millas de ancho (1,000 kilómetros) que forma el lóbulo izquierdo del famoso “corazón” de Plutón. Las crestas ondulan en una franja de 47 millas de ancho (75 km) en el borde occidental de Sputnik Planitia, donde la llanura se encuentra con la cadena de montañas Al-Idrisi Montes de 3 millas de altura (5 km). Las características recién identificadas se parecen mucho a las dunas esculpidas por el viento, y eso es exactamente lo que son, según el equipo de estudio. “Estamos seguros”, dijo Telfer. “En realidad es algo relativamente simple, como su ubicación, alineación (no perturbada por el movimiento glacial, a diferencia de los pozos de sublimación en otros lugares), orientación (incluidas las rayas de viento ortogonales adyacentes) y cambios en la orientación regional y el espaciado que lo clavan. sentido perfecto para las dunas, y no coincide con lo que veríamos para los pozos de sublimación “.

Los pozos de sublimación “son lugares donde la luz solar ha provocado sublimes cantidades relativamente grandes de material helado o la transición directamente de la fase sólida a gas. Las imágenes de New Horizons han revelado miles de tales depresiones en Sputnik Planitia, y una serie de pozos alineados fue la más una explicación alternativa viable para las características de las dunas, escribieron Telfer y sus colegas en el nuevo estudio, que se publicó en línea hoy (31 de mayo) en la revista Science. La sublimación es una parte importante de la historia de las dunas, encontraron los investigadores. Realizaron un trabajo de modelado que sugirió que los vientos de Plutón son lo suficientemente fuertes como para crear el sistema de dunas Sputnik Planitia, siempre y cuando los granos que se están soplando ya estén en el aire. Según el equipo de estudio, la sublimación es prácticamente la única forma de que esto suceda, con los granos elevados por el aumento del gas. Según los autores, los granos soplados por el viento son metano congelado que se originó en la cordillera cercana, pero los trozos de nitrógeno helado son otra posibilidad.

La escasez de cráteres que salpican el Sputnik Planitia muestra que la superficie de la llanura de hielo ha sido formada recientemente por la actividad geológica. Y las dunas también son jóvenes; el equipo de estudio cree que se formaron en los últimos 500,000 años más o menos.

Un hallazgo sorprendente Los sistemas de dunas parecen ser comunes en todo el sistema solar. Tales características se han confirmado en la gran luna de la Tierra, Marte, Venus y Saturno, Titán, por ejemplo, e incluso pueden existir en el cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko, que fue estudiado de cerca por la misión Rosetta de Europa desde 2014 hasta 2016. Aún así, encontrar dunas en Plutón fue inesperado, dado el aire muy fino del planeta enano, dijeron los expertos. “Lo que hace sorprendente este descubrimiento es que el sedimento puede movilizarse a pesar de la tenue atmósfera de Plutón, con una presión superficial (1 Pa) que es un factor 100.000 veces menor que en la Tierra”, Alexander Hayes, profesor asistente de astronomía en Cornell La universidad que no participó en el nuevo estudio, escribió en una pieza de acompañamiento de “Perspectivas” en el mismo número de Science. Telfer expresó sentimientos similares: “Era difícil ver cómo el viento podía influir en algo, hasta que uno hiciera los cálculos”. El nuevo estudio está lejos de ser la última palabra en las dunas de Plutón, destacó Hayes, quien también dirige la instalación de imágenes planetarias de naves espaciales de Cornell. “La naturaleza tiende a converger hacia un conjunto de relativamente pocas formas y patrones genéricos utilizando una variedad de procesos”, escribió. “En consecuencia, queda mucho trabajo por hacer para comprender las dunas en Plutón. Lo más notable es que aún no se sabe qué tan altas son las dunas, cuándo están más activas, si cambian y si puede producirse la atracción sin desvanecimiento”. Por cierto, el trabajo de New Horizons está lejos de haber terminado. La sonda se está preparando para un sobrevuelo de un pequeño objeto llamado 2014 MU69, que se encuentra a aproximadamente mil millones de millas (1,6 mil millones de kilómetros) más allá de Plutón. Ese encuentro cercano, que tendrá lugar el 1 de enero de 2019, es la pieza central de la misión extendida de New Horizons.

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