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La exploración del Sistema Solar -los viajes a Marte, las sondas espaciales, los dispositivos que aterrizan en cometas- no sólo han profundizado nuestro conocimiento del Universo, sino que también han ayudado a tener una perspectiva distinta sobre nuestro planeta.

Una evidencia de ello es la reciente foto publicada por NASA que muestra a la Tierra y a la Luna como nunca antes se habían visto: en sus proporciones adecuadas vistas desde Marte.

La imagen fue captada por la Sonda de Reconocimiento de Marte (MRO).

Se trata de una composición de fotografías tomadas por la MRO mientras se calibraba su cámara de alta resolución (HiRISE) para permitir la exploración del llamado "planeta rojo".

 

Las imágenes fueron tomadas a una distancia de 205 millones de kilómetros de la Tierra. En ellas se puede apreciar claramente a Australia, mientras que la parte blanca inferior que brilla es la Antártica, de acuerdo con la NASA.

Se tomaron dos fotos (con diferentes grados de luz, debido a que la Luna es más oscura que la Tierra) y después se unieron.

Aunque parece pequeña, como señala la revista Science Alert, nuestra Luna es la tercera en tamaño en todo el Sistema Solar.

La Sonda de Reconocimiento de Marte fue enviada al espacio el 12 de agosto de 2005.

Su principal misión es explorar el planeta vecino desde su órbita, ayudada por la cámara que permite tomar imágenes con al menos 30 veces más resolución que los aparatos de uso comercial más precisos.

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Varios geólogos japoneses aseguran que han encontrado un tercer elemento, además del hierro y níquel, que compone el núcleo de la Tierra. Se trataría del silicio, el segundo elemento más abundante en la corteza terrestre después del oxígeno. Los resultados de las investigaciones han sido dados a conocer en la conferencia de la Unión Geofísica Estadounidense.

"Creemos que el silicio es uno de los elementos principales y que en un 5 % compone la aleación líquida del núcleo terrestre, junto al hierro y al níquel", declaró el investigador principal del estudio Eiji Ohtani, científico de la Universidad de Tohoku.

Los resultados de estas investigaciones fueron alcanzados después ejecutar en laboratorio un modelo computacional del núcleo de la Tierra. Anteriormente se conocía que el núcleo terrestre, con un radio aproximado de 1.200 kilómetros, se componía en un 85 % de hierro y un 10 % de níquel, quedando el 5 % restante para un 'elemento oculto' desconocido hasta ahora.

Este descubrimiento ayudaría a comprender de una mejor manera cómo lucía el interior de la Tierra en sus etapas tempranas de formación y su posterior evolución. 

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Miércoles, 11 Enero 2017 07:33

Asteroide gigante pasó muy cerca de la Tierra

Un asteroide de 11 a 34 metros de diámetro hizo un acercamiento muy significativo a la Tierra, pasando a una distancia que comprende la mitad de la existente entre la Luna y la Tierra.

El asteroide, que casi rozó nuestro planeta a las 7:47am del 9 de enero, fue detectado primeramente por los científicos del proyecto Catalina Sky Survey, de la Universidad de Arizona, pero lo hicieron con tan solo dos días de antelación, según publicó el observatorio Slooh.

Según este observatorio, el asteroide, bautizado como 2017 AG13, se movía a una velocidad de 16 kilómetros por segundo, lo cual dificultaba su detección con telescopio.

La Tierra parece estar completamente indefensa frente a cometas y asteroides que se aproximan a nuestro planeta sin que los advirtamos, según advirtió un científico de la NASA en diciembre.

El investigador cree que la construcción de un cohete interceptor y de una nave espacial de observación podrían evitar la catástrofe que supondría el impacto con uno de estos objetos.

 

La NASA ha detectado más del 90 por ciento de los objetos con un tamaño mayor a un kilómetro que han pasado cerca de la Tierra. Ese es el tamaño se cree suficiente para causar la devastación de la Tierra en caso de un impacto.

Según esta agencia espacial, hasta este mes de enero, del total de 15.451 objetos espaciales que han sido descubiertos pasando por las inmediaciones de la Tierra, alrededor de 1.766 de ellos han sido clasificados como Asteroides Potencialmente Peligrosos.

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En 5 años los habitantes de la Tierra podrán ser testigos del nacimiento de un cuerpo celeste tras el choque de dos estrellas. El hecho ocurrió en el siglo III d.C. como resultado de la colisión de dis estrellas, identificadas bajo el código 'KIC 9832227', pero la luz producida tras su choque tardará en llegar a la Tierra unos 1.800 años.

La estrella 'recién nacida' será visible en el año 2022 en la constelación de Cygnus. El impacto luminoso puede ser tan fuerte, que la estrella puede convertirse en uno de los objetos más brillantes en el cielo nocturno por unos días.

El autor principal de la investigación, afirma que pronósticos de este tipo "nunca se han hecho antes". A su vez el investigador, una vez cumplido su augurio, será el primero en predecir  la colisión de estrellas antes de que su luz alcance la Tierra.

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Un grupo de astrónomos de la NASA, ha detectado varios cometas 'suicidas' hundiéndose en la estrella joven HD 172555  situada a unos 95 años luz de la Tierra. El hallazgo fue posible gracias a las observaciones del telescopio espacial Hubble que detectó dos fenómenos por separado con un intervalo de seis días.

La estrella donde ocurrieron estos fenómenos se encuentra en la Asociación estelar de Beta Pictoris, que es el conjunto de estrellas jóvenes más cercano a la Tierra. La propia HD 172555 tiene  la antigüedad   de 23 millones de años y es considerada 'adolescente' en comparación con el Sol, que tiene 4.600 millones de años de edad.

El hallazgo permitirá saber más sobre el efecto que la caída de estos cometas pudo tener en las etapas tempranas de nuestro sistema solar y también en actualidad, ya que, precisamente, estos objetos espaciales tal vez transportaron agua a la Tierra y a otros planetas

Los astrónomos no vieron exactamente a los cometas cayendo de la órbita de la  estrella, sino que detectaron el movimiento rápido de gases de silicio y de carbono a una velocidad de 580.000 kilómetros por hora cerca del disco.

La explicación más probable es que los gases de formaron después de que unos objetos parecidos a cometas se fragmentaron al atravesar este disco, Sin embargo, sin más datos adicionales no se puede saber con certeza si de verdad se trata de cometas o de algún otro tipo de objeto, como asteroides.

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Viernes, 06 Enero 2017 07:26

La misión Cassini, llega a su fin

Hoy, a más de 1.200 millones de kilómetros de la Tierra, una solitaria sonda espacial se prepara para morir. Después de casi 20 años en activo, la nave Cassini de la NASA concluirá su misión en 2017 zambulléndose en la atmósfera de Saturno, no sin antes visitar una zona totalmente inexplorada del sexto planeta del Sistema Solar.

Lanzada en octubre de 1997, esta nave fue la primera de la historia que orbitó Saturno. Sus cámaras han retratado como nunca el espectacular planeta, sus imponentes anillos, las lunas Titán y Encélado, que pueden albergar vida, e incluso han descubierto nuevos satélites naturales en plena formación. La misión es fruto de la cooperación entre la agencia espacial de EE UU, la europea, que desarrolló la sonda Huygens que aterrizó sobre Titán, y la Agencia Espacial Italiana.

A finales de noviembre, Cassini comenzó a cambiar de rumbo. Su objetivo inicial es alcanzar una órbita que sobrevuela el polo norte y la parte más externa del anillo F, el más alejado del planeta. A partir de abril de 2017, la nave se acercará a Titán para utilizar su empuje gravitatorio y dirigirse a su “Gran Final”, como lo ha bautizado la NASA. En esta última fase, la nave se adentrará en el espacio entre el anillo más interno y el planeta, una extensión de unos 2.400 kilómetros de ancho en la que nunca antes ha estado ninguna nave humana. Realizará 22 órbitas, cada una con una duración de seis días, y mirará al gigante gaseoso más cerca que nunca. Los datos que transmita pueden responder varias preguntas claves, como cuánto dura exactamente un día en el planeta, cuál es su estructura interna, a qué velocidad gira su inalcanzable núcleo, y cuándo se formaron sus anillos, los mayores del Sistema Solar. Por primera vez analizará partículas de hielo de los anillos principales y las capas externas de la atmósfera, según ha explicado la NASA en un comunicado.

 

 

 

El 15 de septiembre de 2017 la Cassini se adentrará en la atmósfera del planeta hasta desintegrarse como un meteorito debido al rozamiento del aire. El combustible de la nave se estaba agotando y podía quedar fuera de control. Uno de los objetivos de este suicidio controlado es evitar contaminar los lagos de Titán o los mares de Encélado, donde la nave ha descubierto géiseres, con microbios terrestres que podrían haber sobrevivido a bordo de la Cassini.

La sonda ya ha comenzado a enviar imágenes tomadas durante esta última fase de la misión, incluidas vistas de la descomunal tormenta hexagonal que reina en el polo norte del planeta y las fotografías de mayor resolución que se hayan tomado de Pandora, la luna de 84 kilómetros de diámetro en el anillo exterior.

 

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Los científicos han encontrado pruebas de la existencia en Plutón de unas formaciones de nieve y hielo que hasta ahora solo se habían visto en la Tierra, informa la agencia espacial NASA en su página oficial.

El descubrimiento ha sido realizado utilizando un modelo similar al que emplean los meteorólogos para pronosticar el tiempo y una simulación por ordenador de la física del hielo evaporado. Formadas por la erosión, estas formas, conocidas como 'penitentes', son depresiones en forma de cuenco con unas agujas de varios cientos de metros alrededor del borde. Reciben su nombre porque tienen un aspecto similar al de los penitentes de las procesiones de Semana Santa.

La investigación, encabezada por John Moores de la Universidad de York en Toronto (Canadá) y realizada en colaboración con científicos del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins y el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, indica que estas formas de hielo también pueden existir en otros planetas donde las condiciones ambientales son similares.

En la Tierra, por su parte, solo se encuentran en los Andes por encima de 4.000 metros, donde el aire es delgado y el punto de rocío nunca está por encima de la congelación. Allí, la nieve y el hielo no se derriten, sino que se subliman. La identificación de estas crestas en el área informalmente llamada Tartarus Dorsa de Plutón sugiere que para que se formen penitentes es necesaria la presencia de una atmósfera, lo que, según Moores, explicaría por qué no se han detectado previamente en otros satélites helados o planetas enanos.

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Esta es una oportunidad en mil años (literalmente). El cometa C/2016 U1 fue descubierto hace un par de meses por la NASA. Está pasando a más de 100 millones de kilómetros de distancia y, aún así, se puede ver con unos binoculares. Según los astrónomos, esta es la mejor semana para cazarlo. Si estás en el hemisferio norte, C/2016 U1 NEOWISE (su nombre completo) lo podrás localizar justo antes del amanecer en la parte sureste del cielo.

La dificultad de ver un cometa está en su brillo que, como indica Pauk Chodas, del centro de estudio de objetos cercanos a la Tierra de la NASA, "es notoriamente impredecible". Esto se debe a que constantemente están expulsando material en la medida que se acercan al Sol.

Puntos de referencia

En la medida que se acercan al Sol, los cometas van desprendiendo material.De allí la cola que tienen. Así que los expertos recomiendan barrer el área con binoculares o, en lo posible, con una mira telescópica de campo ancho.

  • 7 de enero: pasará cerca de la estrella Ni Ophiuchi de la constelación de Ofiuco
  • 8 de enero: cruzará la constelación Serpens (la serpiente) 10 de enero: pasará cerca de M16, la nebulosa de águila
  • 11 de enero: el punto de referencia sería la Nebulosa Omega, "cuando cruce el ecuador galáctico hacia el sur", según Universe Today.
  • 12 de enero: cruzará la constelación de Sagitario.

La razón por la que los cometas son tan impredecibles se debe a que son objetos helados compuesto por polvo y material rocoso, por lo que en la medida que se acercan al sal van desprendiendo material que forma su característica cola. El dramático final de la audaz misión Rosetta a un cometa: ¿para qué sirvió y por qué fue apagada? Debido a que no siempre desprende la misma cantidad de material, su brillo va variando. Es muy poco lo que científicos de la NASA saben de C/2016 U1, apenas lo descubrieron en octubre pasado, pero saben lo suficiente como para decirnos que, en esta vida, no lo volveremos a ver.

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Lunes, 02 Enero 2017 09:50

Dos cometas se acercan a la Tierra

Astrónomos de la misión Neowise han descubierto dos objetos que se aproximan velozmente a la Tierra, informó la NASA.

El primer objeto, el cometa C/2016 U1 (Neowise), detectado por primera vez el 21 de octubre, alcanzará su punto más cercano al Sol el próximo 14 de enero. Sobre el segundo, el 2016 WF9, los astrónomos aún no han aclarado se se trata de un asteroide o de un cometa, pero se espera que alcance la órbita  terrestre el 25 de febrero, acercándose a nuestro planeta a una distancia de tan solo 51 millones de kilómetros de diámetros y fue observado el 27 de noviembre de este año.

 

Ambos cuerpos celestes no representan un peligro para nuestro planeta. Los objetos fueron descubiertos en el marco de la misión Neowise, que dispone de un telescopio dedicado a la observación del espacio exterior con hondas infrarrojas. 

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Lunes, 02 Enero 2017 09:22

La Tierra se acerca mucho más al Sol

Destacan los científicos que el cuarto día del año a las 14:17 UTC nuestro planeta va a entrar en el "perihelio", es decir el punto más cercano de su órbita alrededor del Sol. En esa jornada la Tierra estará a unos 147 millones de kilómetros de la estrella, o sea, unos 5 millones de kilómetros más cerca que durante el afelio, cuando la Tierra está en el punto opuesto y más alejado del Sol.

 La causa de esta variabilidad del comportamiento de la Tierra es que su órbita está estirada. El globo terráqueo entra en perihelio y afelio una vez al año, recorriendo la órbita a una velocidad de 30 km por segundo. El planeta recibe más calor durante el perihelio que durante el afelio, pero esto no tiene una influencia considerable sobre el clima.

Además, se espera que en la noche del 4 de enero tenga lugar el 'espectáculo celeste' de las cuadrántidas, una lluvia de meteoros de alta actividad. Los bólidos van a caer a una velocidad de 200 piezas por hora y aunque se queman a una altitud de 80 kilómetros seguirán siendo visibles.

 El Planetario de Moscú informó que el evento espacial más importante para nuestro planeta en 2017 será el eclipse solar del 21 de agosto que se podrá ver en América del Norte y en la parte norte de América del Sur.    

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