Un extraño objeto es observado en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter

Con la ayuda del Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA, un grupo de astrónomos liderados por alemanes han observado las características intrigantes de un tipo inusual de objeto en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter: dos asteroides que orbitan entre sí y exhiben características similares a cometas. , incluyendo un coma brillante y una larga cola. La impresión de este artista muestra el asteroide binario 288P, ubicado en el cinturón principal de asteroides entre los planetas Marte y Júpiter.

El objeto es único ya que es un asteroide binario que también se comporta como un cometa. Las propiedades similares a cometas son el resultado de la sublimación del agua, causada por el calor del sol. La órbita de los asteroides está marcada por una elipse azul. Esta imagen muestra las dos áreas donde se encuentran la mayoría de los asteroides del Sistema Solar: el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, y los troyanos, dos grupos de asteroides que se mueven delante y siguen a Júpiter en su órbita alrededor del Sol. El asteroide binario 288P es parte del cinturón de asteroides.

Este es el primer asteroide binario conocido también clasificado como un cometa. La investigación se presenta en un documento publicado en la revista Nature. En septiembre de 2016, justo antes de que el asteroide 288P hiciera su aproximación más cercana al Sol, estaba lo suficientemente cerca de la Tierra para permitir a los astrónomos una vista detallada de él usando el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA. Las imágenes de 288P, que se encuentra en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, revelaron que en realidad no era un solo objeto, sino dos asteroides de casi la misma masa y tamaño, orbitando entre sí a una distancia de unos 100 kilómetros (62 millas). Ese descubrimiento fue en sí mismo un hallazgo importante; debido a que se orbitan entre sí, las masas de los objetos en dichos sistemas se pueden medir.

Pero las observaciones también revelaron actividad continua en el sistema binario. “Detectamos fuertes indicaciones de la sublimación del hielo de agua debido al aumento del calentamiento solar, similar a cómo se crea la cola de un cometa”, explica Jessica Agarwal (Instituto Max Planck de Investigación del Sistema Solar – https: //www.mps. mpg.de/de, Alemania), el líder del equipo y autor principal del trabajo de investigación. Esto hace que 288P sea el primer asteroide binario conocido que también está clasificado como un cometa de cinturón principal. Comprender el origen y la evolución de los cometas del cinturón principal (cometas que orbitan entre los numerosos asteroides entre Marte y Júpiter) es un elemento crucial en nuestra comprensión de la formación y evolución de todo el Sistema Solar. Entre las preguntas que los cometas del cinturón principal pueden ayudar a responder es sobre cómo llegó el agua a la Tierra. Dado que solo se conocen unos pocos objetos de este tipo, 288P se presenta como un sistema extremadamente importante para estudios futuros. Las diversas características de 288P de separación de los dos componentes, tamaño de componente casi igual, alta excentricidad y actividad tipo cometa también lo hacen único entre los pocos binarios de asteroides anchos conocidos en el Sistema Solar.

La actividad observada del 288P también revela información sobre su pasado, señala Agarwal: “El hielo superficial no puede sobrevivir en el cinturón de asteroides para la edad del Sistema Solar, pero puede protegerse durante miles de millones de años por un manto de polvo refractario, de solo unos pocos metros de grosor. . “Este conjunto de imágenes del Telescopio Espacial Hubble de la ESA / NASA revela dos asteroides con características tipo cometa que orbitan entre sí. Estos incluyen un brillante halo de material, llamado coma, y ​​una larga cola de polvo. El par de asteroides, llamado 288P, se observó en septiembre de 2016 justo antes de que el asteroide hiciera su aproximación más cercana al Sol. Estas imágenes revelan actividad continua en el sistema binario. El movimiento aparente de la cola es un efecto de proyección debido a la alineación relativa entre el Sol, la Tierra y el 288P que cambia entre las observaciones. La orientación de la cola también se ve afectada por un cambio en el tamaño de partícula.

Inicialmente, la cola apuntaba hacia la dirección en la que se emitían partículas de polvo comparativamente grandes (de aproximadamente 1 milímetro de tamaño) a fines de julio. Sin embargo, desde el 20 de septiembre de 2016 en adelante, la cola comenzó a apuntar en la dirección opuesta al Sol, donde partículas pequeñas (de aproximadamente 10 micras de tamaño) son expulsadas del núcleo por la presión de radiación. Crédito: NASA, ESA y J. Agarwal (Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar) A partir de esto, el equipo concluyó que 288P existía como un sistema binario por solo unos 5000 años. Agarwal profundiza en el escenario de la formación: “El escenario de formación más probable de 288P es una ruptura debido a la rotación rápida. Después de eso, los dos fragmentos pudieron haberse separado más por torques de sublimación “.

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